Adjectifs numéraux

Qu'est-ce qu'un adjectif numéral ?

On distingue deux sortes d'adjectifs numéraux :
  • les adjectifs numéraux cardinaux, qui indiquent un nombre précis :
    trois, douze, mille
  • les adjectifs numéraux ordinaux, qui indiquent un rang dans une série :
    troisième, douzième, millième
Bien que les adjectifs numéraux ordinaux soient formés à partir des adjectifs numéraux cardinaux, ces deux types d'adjectifs fonctionnent de manière très différente. Les adjectifs numéraux cardinaux sont des déterminants du nom (ils peuvent s'employer seuls avec un nom), mais non les adjectifs numéraux ordinaux. Par ailleurs, les premiers sont généralement invariables tandis que les seconds varient en nombre et parfois en genre.

Adjectif numéral cardinal

L'adjectif numéral cardinal indique un nombre précis :
Catherine a trois fils.
Elle a gagné deux mille euros.
À la différence de l'adjectif numéral ordinal, l'adjectif numéral cardinal est un déterminant du nom.

Formes

Les adjectifs numéraux cardinaux sont en nombre illimité puisqu'il existe une infinité de nombres. Ils peuvent être :
  • simples :
    zéro, un, deux, trois, vingt, cent, mille
  • composés par addition, multiplication, ou les deux à la fois :
    trente-deux (= trente plus deux)
    quatre-vingts (= quatre fois vingt)
    six cent trente-deux (= six fois cent ajouté à trente plus deux)
    Deux éléments d'un nombre composé sont liés par un trait d'union si chacun d'entre eux est inférieur à cent, et s'ils ne sont pas déjà coordonnés par la conjonction et :
    vingt-quatre ; quatre-vingt-dix-neuf ; quatre-vingt-dix mille
    Les éléments supérieurs à cent ou coordonnés par et sont séparés par une espace :
    cent deux ; trente et un ; sept cent mille trois cent vingt-deux ; cent quatre mille ; huit cent trente et un
    Les Rectifications de l'orthographe de 1990 préconisent de lier par des traits d'union tous les éléments d'un numéral composé, qu'ils soient inférieurs ou supérieurs à cent et coordonnés ou non par et. On peut donc écrire :
    trente-et-un ; cent-deux ; quatre-vingt-dix-mille ; sept-cent-mille-trois-cent-vingt-deux

Emplois

L'adjectif numéral cardinal peut s'employer seul ou se combiner avec d'autres déterminants (article défini ou adjectif possessif) :
trois frères ; les trois frères ; mes trois frères
Précédé d'un article mais non suivi d'un nom, l'adjectif numéral cardinal joue le rôle d'un nom :
J'ai eu un vingt en dictée.
Employé sans article et non suivi d'un nom, il joue le rôle d'un pronom :
Nous sommes cinq.
Gardez-m'en douze.
L'adjectif numéral cardinal peut prendre une valeur partitive lorsqu'il est suivi d'un complément :
Deux de ses plus proches amis vont déménager.
Dans certains cas, l'adjectif numéral cardinal peut jouer le rôle d'un adjectif numéral ordinal et indiquer un rang. On emploie l'adjectif numéral cardinal à la place de l'ordinal pour désigner :
  • les années :
    l'an deux mille (= la deux millième année)
  • les heures :
    trois heures de l'après-midi (= la troisième heure de l'après-midi)
  • les dates, sauf le premier :
    Le 3 octobre (= le troisième jour du mois d'octobre)
  • les personnes d'une dynastie, sauf premier :
    Louis XVI (= Louis le seizième)
  • les numéros d'ordre :
    Relisez le chapitre deux. (= le deuxième chapitre)
    L'acte cinq (= le cinquième acte)
    J'habite au 8 de la rue Flaubert. (= la huitième maison de la rue)

Accord

L'adjectif numéral cardinal est invariable :
quatre saucisses ; sept ans ; soixante marches
Un s'accorde en genre :
un infirmier, une infirmière
trente et un participants, trente et une participantes
deux heures moins une (minute)
Toutefois, un est invariable lorsqu'il est suivi de mille dans les nombres vingt et un mille, trente et un mille, etc. (dans ce cas, un se rapporte à mille) :
Ce dictionnaire comporte cinquante et un mille citations.
Vingt et cent prennent un s final lorsqu'ils représentent plusieurs vingtaines ou centaines entières, c'est-à-dire lorsqu'ils sont précédés d'un nombre qui les multiplie et qu'ils ne sont pas immédiatement suivis d'un autre adjectif numéral :
quatre-vingts ; deux cents ; trois cents millions
mais quatre-vingt-dix ; deux cent mille ; trois cent deux ; cinq cent quatre-vingts
Toutefois, vingt et cent sont toujours invariables quand ils ont une valeur ordinale, c'est-à-dire quand ils indiquent un rang et non un nombre, une quantité. C'est le cas pour les années et les numéros d'ordre, par exemple :
C'est écrit page deux cent quatre-vingt.
Mon arrière-grand-mère est née en mille neuf cent.
C'était dans les années quatre-vingt.
Millier, million, milliard, billion, etc. sont des noms et non des adjectifs (ils s'emploient obligatoirement avec un déterminant). Ils varient en nombre :
plusieurs milliers de manifestants ; deux millions cinq cent mille habitants ; dix milliards d'euros
En revanche, mille est bien un adjectif numéral (il peut s'employer sans déterminant) ; il est donc invariable :
deux mille ; huit mille cinq cents

Adjectif numéral ordinal

L'adjectif numéral ordinal indique un rang précis dans une série :
C'est son cinquième roman.
Il a remporté le titre pour la sixième année consécutive.

Formes

Pour former l'adjectif numéral ordinal, on ajoute le suffixe ‑ième à l'adjectif numéral cardinal correspondant :
douze → douzième
cent → centième
trente-trois → trente-troisième
Deux éléments d'un nombre composé sont liés par un trait d'union si chacun d'entre eux est inférieur à cent, et s'ils ne sont pas déjà coordonnés par la conjonction et :
vingt-quatrième ; quatre-vingt-dix-neuvième ; quatre-vingt-dix millième
Les éléments supérieurs à cent ou coordonnés par et sont séparés par une simple espace :
cent deuxième ; trente et unième ; sept cent mille trois cent vingt-deuxième ; cent quatre millième ; huit cent trente et unième
Les Rectifications de l'orthographe de 1990 préconisent de lier par des traits d'union tous les éléments d'un numéral complexe, qu'ils soient inférieurs ou supérieurs à cent et coordonnés ou non par et. On peut donc écrire :
trente-et-unième ; cent-deuxième ; quatre-vingt-dix-millième ; sept-cent-mille-trois-cent-vingt-deuxième
L'adjectif numéral cardinal correspondant à un est premier lorsqu'il est employé seul, et unième dans les adjectifs composés :
le premier candidat ; la première candidate
le cinquante et unième festival ; arriver cent unième
L'adjectif numéral cardinal correspondant à deux est soit deuxième, soit second lorsqu'il est employé seul :
son second mandat ou son deuxième mandat
On emploie obligatoirement deuxième dans les adjectifs composés :
mon vingt-deuxième anniversaire ; sa cent deuxième année
De nos jours, second et deuxième s'emploient souvent indifféremment. Certains puristes maintiennent cependant que :
  • second ne devrait s'employer que pour désigner un être ou une chose qui prend place dans une série de deux :
    C'est mon second fils. (J'ai deux fils.)
  • deuxième ne devrait s'employer que pour désigner une chose ou un être qui prend place dans une série de plus de deux éléments :
    C'est son deuxième fils. (Il a au moins trois fils.)
Au lieu de premier, troisième, quatrième, cinquième, on rencontre parfois les formes anciennes prime, tiers (tierce), quart(e), quint(e) :
de prime abord ; le tiers-État ; le Quart Livre ; Charles Quint

Emplois

À la différence de l'adjectif numéral cardinal, l'adjectif numéral ordinal n'est pas un déterminant du nom. Il se combine donc obligatoirement avec un déterminant non numéral (article défini ou adjectif possessif) :
La première fois que je l'ai vu, il portait des chaussures vertes.
Elle est enceinte de son troisième enfant.
Employé sans le nom et précédé d'un article, l'adjectif numéral ordinal joue le rôle d'un pronom ou d'un nom :
Que penses-tu de ces candidats ? Le deuxième me semble plus compétent.
Je travaille dans le treizième. (sous-entendu : le treizième arrondissement)
Il peut prendre une valeur partitive, lorsqu'il est suivi d'un complément :
Elle a fini première de la course.
Dans certains cas, l'adjectif numéral cardinal est employé à la place de l'adjectif numéral ordinal pour indiquer un rang :
l'an deux mille (= la deux millième année)
trois heures de l'après-midi (= la troisième heure de l'après-midi)
le 3 octobre (= le troisième jour du mois d'octobre)
Louis XVI (= Louis le seizième)
le chapitre deux (= le deuxième chapitre), la page un ou une (= la première page)

Accord

La partie suffixée de l'adjectif numéral ordinal s'accorde en nombre avec le nom déterminé par l'adjectif :
les deuxièmes dimanches du mois
les trente-cinquièmes rencontres internationales
les deux cent cinquantièmes fiançailles de l'année
Premier et second s'accordent également en genre :
les premiers jours, les premières journées
le second match, la seconde mi-temps
Grammaire
Classes grammaticales
Accords
Orthographe
Le mot du jour Fenêtre Fenêtre

Une pièce aveugle est une chambre sans fenêtre. À en croire ces mots, une fenêtre serait donc un œil ouvert sur le monde.

Aurore Vincenti 21/04/2020