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Dans quels cas écrire un nombre en chiffres romains ?

Chiffres romains et typographie

Comme leur nom l'indique, les chiffres romains étaient utilisés par les Romains dans l'Antiquité. Ils se construisent à partir de sept lettres majuscules (I, V, X, L, C, D, M) représentant chacune une valeur numérique.
Pour transcrire ses numéraux en chiffres, le français utilise généralement les chiffres arabes. Cependant, quelques types de numéraux s'écrivent traditionnellement en chiffres romains.
Il existe deux corps de chiffres romains : les grandes capitales (corps des lettres majuscules) et les petites capitales (corps proche des lettres minuscules). Les grandes capitales sont les plus employées, mais quelques types de nombres s'écrivent en chiffres romains petites capitales, notamment les siècles.

Comment écrire en chiffres romains ?

Les chiffres romains se construisent à partir de sept lettres majuscules représentant chacune une valeur numérique :
I = 1
V = 5
X = 10
L = 50
C = 100
D = 500
M = 1000
Ils se composent par addition et par soustraction :
  • La valeur d'une lettre est additionnée à la valeur de la lettre suivante lorsque cette dernière lui est inférieure ou égale :
    VII = 7 (5 + 1 + 1)
    XIII = 13 (10 + 1 + 1 + 1)
    DLVI = 556 (500 + 50 + 5 + 1)
    MDXV = 1515 (1000 + 500 + 10 + 5)
  • La valeur d'une lettre est soustraite de la valeur de la lettre suivante lorsque cette dernière lui est supérieure :
    IV = 4 (5 - 1)
    IX = 9 (10 - 1)
    XC = 90 (100 - 10)
    LD = 450 (500 - 50)
    CM = 900 (1000 - 100)
    L'élément soustractif n'affecte que la lettre qui le suit immédiatement.
Un même nombre peut présenter à la fois des additions et des soustractions :
CMLXIV = 964 ((1000 - 100) + (50 + 10) + (5 - 1))
Pour transcrire un nombre en chiffres arabes en chiffres romains, il suffit de décomposer le nombre par milliers, centaines, dizaines et unités :
16 = 10 + 6 = X + VI → XVI
358 = 300 + 50 + 8 = CCC + D + VIII → CCCDVIII
1989 = 1000 + 900 + 80 + 9 = M + CM + LXXX + IX → MCMLXXXIX
On ne peut soustraire qu'une seule lettre :
8 = VIII et non IIX
Une même lettre n'est jamais répétée plus de trois fois de suite :
9 = IX et non VIIII

Tableau de correspondance chiffres arabes / chiffres romains

arabe romain arabe romain arabe romain
1 I 40 XL 160 CLX
2 II 45 XLV 170 CLXX
3 III 49 XLIX 190 CXC
4 IV 50 L 199 CXCIX
5 V 51 LI 200 CC
6 VI 55 LV 400 CD
7 VII 59 LIX 500 D
8 VIII 60 LX 800 DCCC
9 IX 70 LXX 900 CM
10 X 80 LXXX 999 CMXCIX
11 XI 89 LXXXIX 1000 M
15 XV 90 XC 1999 MCMXCIX
19 XIX 99 XCIX 2000 MM
20 XX 100 C 2010 MMX
30 XXX 150 CL 2050 MML

Quand employer les chiffres romains ?

Millénaires, siècles, années du calendrier républicain

Les millénaires et les siècles, ainsi que les années du calendrier républicain, s'écrivent traditionnellement en chiffres romains :
la littérature du xviiie siècle
au IIIe millénaire avant Jésus-Christ
les soldats de l'an II
Dans l'usage courant, les chiffres arabes sont souvent utilisés à la place des chiffres romains, car ils sont moins sujets à des erreurs de composition et plus lisibles pour le plus grand nombre.

Régimes politiques, dynasties

Les régimes politiques (sauf Premier Empire et Second Empire), les et les numéros dynastiques des noms de souverains s'écrivent traditionnellement en chiffres romains :
la Ve République
Toutankhamon, pharaon de la XVIIIe dynastie
Louis XIV, fils de Louis XIII
Napoléon Ier

Divisions d'ouvrage

Les (tome, chapitre, acte, scène) s'écrivent traditionnellement en chiffres romains :
La Princesse de Clèves, tome II
Molière, Tartuffe, acte IV, scène iii

Arrondissements

Les numéros d' s'écrivent traditionnellement en chiffres romains :
le maire du XXe arrondissement de Paris
habiter le IIe arrondissement de Marseille
Dans l'usage courant, les chiffres arabes sont souvent utilisés à la place des chiffres romains, car ils sont moins sujets à des erreurs de composition et plus lisibles pour le plus grand nombre.

Événements, manifestations

Les manifestations ou rassemblements périodiques s'écrivent traditionnellement en chiffres romains :
les XXIIIes Jeux olympiques
le XXe congrès des maires
Dans l'usage courant, les chiffres arabes sont souvent utilisés à la place des chiffres romains, car ils sont moins sujets à des erreurs de composition et plus lisibles pour le plus grand nombre.
Ainsi, on écrit plus volontiers le 59e festival de Cannes que le LIXe festival de Cannes.
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