Emplois lexicaux du trait d'union

Mots composés

On rencontre le plus fréquemment le trait d'union dans les mots composés ; il unit alors un groupe de mots, lequel forme une nouvelle unité lexicale :
casse-croûte, wagon-lit, sourd-muet, va-et-vient

Mots préfixés

Le trait d'union est aussi utilisé pour lier certains préfixes à un mot :
contre-attaque, arrière-cuisine, anti-âge
Dans ce type de mots dérivés, et conformément aux recommandations des Rectifications de l'orthographe de 1990, la tendance est à la disparition du trait d'union au profit de la soudure, excepté lorsque :
  • la rencontre de deux voyelles peut engendrer une difficulté de lecture ou de prononciation : extra-utérin (et non extrautérin), contre-ut (et non contreut), anti-inflammatoire (et non antiinflammatoire)
  • le mot exprime une coordination entre deux noms propres ou géographiques : une chanteuse franco-belge

Apposition

On peut accoler un nom à un autre afin de préciser l'identité, la nature ou une caractéristique de l'être ou de l'objet désigné par le premier nom. C'est ce qu'on appelle l'apposition. Les deux éléments d'une apposition sont généralement séparés par une simple espace :
une pause cigarette ; un sportif vedette ; un enfant roi ; une sauce béchamel ; la case départ ; une ville fantôme ; du sucre glace ; un paquet cadeau ; un témoin clé ; un rôle pilote ; un ingénieur agronome ; un apprenti maçon
Cependant, dans certains cas, l'apposition se lexicalise pour devenir un véritable mot composé. Les éléments sont alors liés par un trait d'union. C'est notamment le cas des appositions formées avec aide :
un aide-comptable ; une aide-cuisinière
Le dictionnaire donne l'orthographe usuelle des appositions les plus fréquentes.

Effet de style

On peut rencontrer le trait d'union dans certaines descriptions ironiques de textes littéraires :
Il se comporte en vrai fils-chéri-à-sa-maman.
Grammaire
Classes grammaticales
Qu'est-ce qu'une classe grammaticale ?
Accords
Qu'est-ce que l'accord ?
Orthographe
Qu'est-ce que l'orthographe ?
Tréma
Cédille
Tilde
Toponymes
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