Pluriel des composés

L'usage fluctue énormément mais de façon générale, la présence de la marque du pluriel dépend de la et du sens des constituants du composé : les et les portent la marque du pluriel lorsque le sens l'impose tandis que les , les et les éléments verbaux restent invariables.

Composés soudés

Les composés dits soudés, c'est-à-dire dont les constituants sont collés, se comportent comme des mots simples. La marque du pluriel est en fin de mot :
un → des millefeuilles
un → des portemanteaux
Dans les mots ci-dessous, on trouve la marque du pluriel sur les deux composants :
un → des bonshommes
un → des gentilshommes
→ mesdemoiselles
→ mesdames
→ messieurs
→ messeigneurs

Composés libres

Pour les composés dits libres, c'est-à-dire dont les éléments ne sont ni soudés, ni reliés par un trait d'union, l'accord se fait selon les règles syntaxiques habituelles ; seuls les et les portent la marque du pluriel :
un compte rendu → des comptes rendus
un dé à coudre → des dés à coudre
Les noms introduits par une ne varient pas :
une pomme de terre → des pommes de terre
une pince à linge → des pinces à linge

Composés à trait d'union

En règle générale, dans les composés à trait d'union, seuls les et les prennent la marque du pluriel :
un → des oiseaux-mouches
un garçon → des garçons sourds-muets
mon → mes grands-pères
Il faut faire attention, dans les noms composés comportant l'élément garde-, à la nature verbale ou nominale de cet élément :
un → des gardes-barrières (garde = gardien, être humain → accord)
un → des garde-fous (garde = forme du verbe garder → pas d'accord)
Cependant, les autorisent l'invariabilité de garde dans tous les cas :
un garde-barrière → des garde-barrières
Les noms précédés d'une ne varient pas :
un → des chefs-d'œuvre
un → des arcs-en-ciel
Dans les mots composés de deux adjectifs, il arrive que le premier adjectif soit invariable :
→ grand-ducaux
→ extrême-orientaux
C'est notamment le cas lorsque cet adjectif est employé comme (il modifie alors le sens du second adjectif) :
un → des nouveau-nés
est invariable dans les expressions nu-pieds, nu-tête.
Les formes verbales, les et les (y compris les préfixes géographiques) restent invariables :
un → des couvre-lits
un → des avant-postes
un accord franco-allemand → des accords franco-allemands
un Sud-Africain, des Sud-Africains
un → des anti-inflammatoires
une demi-journée → trois demi-journées
la → des mi-temps
une région semi-aride → des régions semi-arides
Toutefois, le sens l'emporte parfois sur la classe grammaticale :
un → des abat-jour (car un abat-jour rabat le jour et non les jours)
un → des sèche-cheveux (car un sèche-cheveux ne sèche jamais qu'un seul cheveu)
un → des timbres-poste (des timbres de la poste)
Les préconisent que tous les noms composés à trait d'union, formés soit d'une forme verbale et d'un nom, soit d'une préposition et d'un nom, prennent la marque du pluriel au second élément, seulement et toujours lorsqu'ils sont au pluriel :
un → des avant-goûts
une → des contre-allées
un → des essuie-mains
un → des abat-jours
un → des sèche-cheveux
Seules exceptions : les quelques composés qui comportent un article () ou dont le second élément commence par une majuscule () restent invariables. Par ailleurs, ces Rectifications recommandent la soudure de nombreux mots composés, ce qui permet de généraliser la formation du pluriel en ‑s :
un → un arcboutant, des arcboutants
un → un poussepousse, des poussepousses
un → un hautparleur, des hautparleurs
Cette règle simple a ses détracteurs, qui mettent en avant qu'elle fait perdre de vue le sens du composé au profit d'un pluriel purement grammatical. Ainsi un sèche-cheveu ne sèche pas qu'un seul cheveu : un abat-jour rabat le jour et non des jours.
Pour des raisons d'euphonie, il arrive que la avec le s à l'intérieur du mot ne se fasse pas :
un arc-en-ciel → des arcs-en-ciel [aʀkɑ̃sjɛl]
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